Onderzoekers onderzoeken waarom tientallen mensen mogelijk zijn blootgesteld aan miltvuur in het laboratorium van het CDC in Atlanta, en de redenen vertegenwoordigen tekortkomingen op meerdere niveaus. Het verval werd voor het eerst ontdekt op vrijdag, toen onderzoekers bepaalden dat tot 86 werknemers mogelijk zijn blootgesteld aan de dodelijke bacteriën. 52 van hen werden op preventieve antibiotica gezet na de vermoede blootstelling.

In wat de opening van een klassieke sciencefiction-B-film zou kunnen zijn, had het uiterst beveiligde Bioterror Rapid Response-lab van het bureau met de bacteriën in de lucht gewerkt en monsters voorbereid voor onderzoek in twee goed beveiligde laboratoria. De wetenschappers van het eerste lab dachten dat ze de bijzonder gevaarlijke stam hadden geïnactiveerd voordat ze monsters wegstuurden, maar dat geluk niet. De laboratoria met een lagere beveiliging waren van plan om snellere manieren te onderzoeken om gevaarlijke sporen in milieumonsters te detecteren, en ze kregen meer praktijkervaring dan iedereen had verwacht.

De monsters bevonden zich een week in de laboratoria met de laagste beveiliging, voordat iemand opmerkte dat er iets mis was. Medewerkers van het Bioterror Rapid Response-lab vingen uiteindelijk een levend anthrax-monster dat in een petrischaaltje groeide - een monster dat vergelijkbaar was met het monster dat ze naar laboratoria hadden gestuurd met minder voorzorgsmaatregelen voor hun werknemers. Na de ontdekking was live miltvuur in feite te vinden op materialen waarvan de lager beveiligde beveiligingslaboratoria waren gevraagd zich ervan te ontdoen. Bovenop de lagere algehele veiligheid in deze laboratoria hadden werknemers daar geen maatregelen genomen om zichzelf te beschermen tegen levende monsters, omdat ze verondersteld werden te worden geïnactiveerd.

Dus hoe gebeurde zo'n overduidelijke vergissing? Het Amerikaanse ministerie van landbouw (dat het onderzoek van de CDC heeft overgenomen om belangenconflicten te voorkomen) is van mening dat het meerdere protocolbreuken heeft geconstateerd, van het onverwachte tot het voor de hand liggende. De zwaarbewaakte arbeiders probeerden een nieuwe methode om de anthrax te inactiveren door chemicaliën te gebruiken in plaats van straling. Aangezien de methode een vrij nieuwe ontwikkeling is, zouden er onverwachte dingen gebeuren. Daarom moesten de werknemers 48 uur wachten voordat ze monsters stuurden die er dood uitzagen. In een spectaculair overzicht wachtten de wetenschappers van Bioterror Rapid Response slechts 24 uur. Ja, deze is zeker op hen.

Werknemers in de laboratoria die niet waren uitgerust om met levende monsters om te gaan, worden behandeld met intensieve vaccinatieregimes en antibiotica en nog niemand is ziek geworden. Ambtenaren betwijfelen of iemand uiteindelijk geïnfecteerd raakt, maar de bacteriën kunnen tot 60 dagen inactief in het systeem blijven liggen. Als dit in feite een science fiction B-film is, hebben we pas de openingsreeks voltooid.