Als er één ding is waar zowel ultraorthodoxe als wereldlijke joden het over eens kunnen zijn, heeft inherent Joods iets te maken met je niveau van naleving. In New York City zijn de meeste mensen (met vage Semitische kenmerken of niet) benaderd door Chabad-afgezanten die rondhangen in de metrohaltes in New York City, en vroegen: "Ben je joods?" op een bepaald moment. (Jewdar lijkt, net als gaydar, gebaseerd te zijn op ontastbare kenmerken.) Veel Joden stopten en stelden die vraag, het antwoord kan zijn: "Ja, dat ben ik, en nee, ik wil geen gebed zeggen."

Daarom verraste een nieuwe Pew Forum-enquête eerder deze week absoluut niemand toen bleek dat een op de vijf Joden atheïsten zijn, maar zichzelf nog steeds als Joden beschouwt. Omdat dat zo is, hè. In andere baanbrekende en potentieel stereotype-bestendigende nieuws, zijn Joden rijker dan het grote publiek (25 procent van de Joodse huishoudens verdienen meer dan $ 150.000, vergeleken met acht procent van het grote publiek), en zijn vooral geconcentreerd in het noordoosten (43 procent ).

Maar dat zijn niet de interessante bevindingen.

Seculiere Joden hebben altijd een deel van het jodendom - of joodsheid - en zullen dat altijd blijven, als we een stap willen zetten van het geloof. De meest interessante bevindingen van het onderzoek zijn begraven en hebben te maken met demografische transities binnen Joodse gemeenschappen. Uit de enquête bleek dat van de drie grote joodse religieuze stromingen (hervormingen, conservatieven en orthodoxen - sorry Reconstructionists) "het grootste deel van de omschakeling in de richting van het minder traditionele jodendom gaat." Slechts 48 procent van de Joden die orthodox zijn opgevoed, identificeren zich vandaag als zodanig, vergeleken met de 55 procent van de Hervormde Joden die nog steeds zichzelf beschouwen als onderdeel van de denominatie. Die trends zijn waarschijnlijk nog meer overdreven met millennials, die minder waarschijnlijk zijn dan welke andere Joodse leeftijdsgroep dan ook om een ​​geloof in God te claimen.

Met andere woorden, het nieuws is dat religiositeit aan het dalen is, en dat orthodoxe joden niet (zoals eerder is gesuggereerd) andere joden een mijl uitstippelen en uittoven. Maar zoals de seculiere en niet-religieuze onder ons op de voorgrond treden - een op de vijf is niet veel, maar als de trends zich voortzetten, zal de niet-gelovige een derde van alle Joden zijn in een mum van tijd - Joden zullen moeten definiëren wat het betekent om Joods te zijn voor de rest van de wereld. En dat is gemakkelijker voorgesteld dan gedaan.

Dus hoe bepalen Joden tegenwoordig hun identiteit? 62 procent van de respondenten, zowel religieuzen als niet, zei dat de joodse identiteit vooral ging over een gedeelde afkomst en cultuur, niet noodzakelijk religie. Wat dat precies betekent, is niet duidelijk, aangezien Joden uit Koerdisch Irak weinig gemeen hebben met Ashkenazische Joden uit de Verenigde Staten. Maar het is waarschijnlijk veilig om te zeggen dat het over het algemeen een gedeelde geschiedenis is van in de minderheid te zijn en onderdrukking te ervaren.

De twintigste eeuw heeft deze opvatting van een niet-religieuze Joodse identiteit waarschijnlijk gecementeerd. In de voormalige Sovjet-Unie werden codewoorden voor "Jood" ("rootless cosmopolitan") toegepast, ongeacht of je al dan niet in God geloofde. Nazi's richtten zich niet op Joden door die met zwarte hoeden te selecteren. McCarthy's retoriek zag Joden ook niet als een religieuze groep, maar meer als een politieke dreiging. Deze concrete gebeurtenissen kunnen in het geheugen vervagen, maar de mentaliteit die ze creëerden is niet: 56 procent van de respondenten in de Pew-studie zei dat werken voor gerechtigheid en gelijkheid een essentieel onderdeel is van de joodse identiteit. (Nog meer geïdentificeerd met het herinneren van de Holocaust, of een goed en ethisch leven leiden.)

Maar Amerikaanse Joden zijn niet meer precies gemarginaliseerd, en naarmate de gebeurtenissen van de laatste 100 jaar steeds verder op de achtergrond raken, zal onszelf een onderdrukt volk noemen - in plaats van een volk met een geschiedenis van onderdrukking - waarschijnlijk een paar wenkbrauwen optrekken . We hebben tenslotte meer dan alleen vertegenwoordiging in het Hooggerechtshof, maar ook in politiek, popcultuur en bedrijfsleven. Dus wat betekent het om Joods te zijn, zonder religie als een kruk te gebruiken? En zal de teloorgang van religieuze joden leiden tot de teloorgang van het jodendom?

Het antwoord op de laatste is, waarschijnlijk niet. Joden maken grapjes dat het jodendom bagels is met lox, Chinees eten met Kerstmis en het laatste nummer van The New Yorker lezen. Het is de nieuwe Amerikaanse Haggadah van Jonathan Safran Foer, met net zo veel verwaande intellectuele verwijzingen als religieuze of culturele substantie (tenslotte zei 49 procent van de joden dat intellectuele nieuwsgierigheid centraal staat in de joodse identiteit). Het wordt ook verspild aan vakanties.

Maar Joods zijn is ook iets dat nog ongrijpbaarder is, iets dat moeilijk te kwantificeren is, maar een mix is ​​van het verleden, het heden en de toekomst. Het is iets dat de moeilijke, conflicterende plaats van bekeerlingen in Joodse gemeenschappen verklaart, en waarom iemand die nooit vleermuis mitzvah werd maar door Joodse ouders werd geboren, alijah zonder problemen naar Israël kan maken, terwijl een bekeerling zich moet houden aan de orthodoxe letter van de wet.

Misschien is de reden dat het onderzoek - of Joden meer in het algemeen - ons niet kan vertellen wat het betekent om Joods te zijn, omdat het iets is dat elke Jood voelt, maar niet helemaal kan categoriseren.

Maar aangezien joden van alle rassen zich ook met gevoel voor humor identificeren (42 procent, het belang ervan net onder dat van Israël plaatst, en ver boven dat van Joodse wetten of gemeenschappen), laten we de Daily Show de laatste poging doen om uit te leggen wat joods is. Jon Stewart is tenslotte de dichtste die we tot nu toe bij de Messias hebben: